Principal arquiteturaOs banhos romanos de Bath: um conto de dois arquitetos, uma competição acalorada e uma restauração fascinante

Os banhos romanos de Bath: um conto de dois arquitetos, uma competição acalorada e uma restauração fascinante

Crédito: Paul Highnam / Country Life
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No final do século 19, os banhos de mesmo nome da cidade foram reformulados em sua forma moderna. Clive Aslet descreve essa transformação fascinante. Fotografias de Paul Highnam.

Em 1871, o arquiteto da cidade de Bath, major Charles Edward Davis, estava preocupado com um vazamento do banho do rei. Ao lado da Sala das Bombas, este era o maior dos quatro banhos públicos da cidade e os visitantes se banhavam em suas águas quentes e fétidas desde o início da Idade Média. Com recantos semicirculares nos quais eles podiam descansar e esquecido por uma estátua do mítico fundador de Bath, o rei Bladud, fazia parte de um conjunto arquitetônico magnificamente eclético; um desenho de 1675 mostra um pavilhão fantasioso no centro e uma varanda de tiras nas quais os espectadores podiam se inclinar para observar os homens e mulheres abaixo - o banho era então misturado e nu.

O banho vitoriano era mais recatado, mas falhando. Embora continuasse anunciando as propriedades curativas de suas águas - boas para reumatismo, gota, paralisia e debilidade geral -, o apogeu da Geórgia já havia acabado. As estâncias balneares capturaram o mercado de verão e a temporada de inverno de Bath foi ofuscada pela de recém-chegados, como Harrogate. A fuga de água do banho do rei, diminuindo seu nível, simbolizava um declínio mais amplo.

Para investigar o vazamento, Davis usou bombas poderosas para remover uma mistura de lama, ladrilhos romanos e materiais de construção antigos a uma profundidade de 20 pés. Isso revelou o fundo de um banho romano, forrado com chumbo. O trabalho teve que parar quando o proprietário do duque de Kingston's Bath, no século XVIII, se opôs à perda de água, mas Davis voltou à tarefa no final da década, quando a Bath Corporation obteve os direitos sobre a água.

Um construtor foi empregado para escavar um túnel ao longo de um dreno antigo, 6 pés abaixo do solo. Parcialmente desabado, o ralo tinha pouco mais de um metro de altura; não havia luz e o vapor da primavera quente se tornava cada vez mais intenso à medida que os tunnellers avançavam por ela. Eventualmente, eles descobriram que estavam progredindo paralelamente a uma grande muralha romana.

Davis drenou o banho do rei, cavou seu fundo e descobriu que ele estava diretamente acima da fonte da fonte termal, ainda jorrando no reservatório revestido de chumbo no qual os romanos lançavam preciosas ofertas à deusa Sulis Minerva.

Pelos padrões modernos, os métodos de Davis eram arrogantes. Ele não teve escrúpulos em destruir grande parte do banho do rei, que agora representa uma fase interessante do desenvolvimento do site. Também é igualmente bom que ele não conhecesse as muitas moedas e achados que estavam no meio do lodo e dos escombros no fundo do reservatório; eles foram deixados imperturbáveis ​​até a escavação sistemática de Barry Cunliffe em 1979–80.

No entanto, a cidade que conhecemos hoje deve a recuperação de seu marco mais famoso a Davis. Embora ele não tenha tido sucesso pessoal em sua tentativa de moldar a aparência, ele abriu o caminho para um arquiteto mais distinto, John McKean Brydon. Bath não está tão intimamente associado a Brydon quanto a John Wood (Elder e Younger), Thomas Baldwin ou mesmo o restaurador da Abadia, Sir George Gilbert Scott, mas ele fez o mesmo que qualquer um para moldar o coração da cidade.

Os Banhos não foram a única coisa que atraiu os romanos para Aquae Sulis: foi o ponto em que o Caminho Fosse cruzou o Avon e eles construíram um forte aqui. Mas era diferente de todos os outros assentamentos. As sagradas águas fumegantes que caíam, alaranjadas com sua carga de minerais, de uma fenda na rocha vieram da única primavera quente na Grã-Bretanha. Quão bem-vindos eles devem ter sido com homens e mulheres acostumados a climas mais quentes.

No final do século I dC, a primeira fase de um grande complexo de banhos havia sido construída, cuja parte principal era uma piscina grande o suficiente para nadar. Foi coberta primeiro por um telhado inclinado e depois por um cofre prodigioso . Ao lado dos banhos havia um templo para Sulis Minerva, a divindade nativa Sulis tendo sido fundida com o próprio Minerva dos romanos.

O pódio do templo havia sido identificado pelo funcionário de obras arqueológicas de Scott, James Irvine, quando uma antiga pousada que ficava na Stall Street foi demolida no final da década de 1860. Caso contrário, os banhos e o templo, que ficavam bem abaixo do nível das ruas do século XIX, haviam desaparecido.

Alguém pode se perguntar como poderia ter ocorrido um eclipse total desses grandes edifícios. A resposta está em parte em dois eventos destrutivos. A Batalha de Dyrham foi travada a alguns quilômetros de distância em 577: os romano-bretões sobreviventes que mantiveram Bath foram levados para o oeste e foram apreendidos pelos saxões ocidentais.

Em 1088, Bath sofreu novamente quando foi queimado pelo bispo Geoffrey of Coutances em uma rebelião contra o rei William Rufus. Quando o antiquário John Leland visitou Bath após a dissolução, ele descobriu que estátuas e monumentos funerários estavam entre os "diversos notáveis ​​antiquitos" que os construtores medievais haviam usado como pedras para a muralha da cidade. Os magníficos edifícios de onde vieram essas esculturas tiveram que esperar mais quatro séculos antes que Davis cavasse o ralo.

Davis não era um homem fácil. Nascido em 1827, ele era filho de um arquiteto, Edward Davis, que havia treinado com Soane. Tendo se casado em 1858, ele começou a se destacar, ganhando um concurso para um cemitério, o que o levou a ser nomeado arquiteto e agrimensor da cidade em 1863 - ano em que projetou uma escrivaninha que seria o presente de casamento de Bath para a princesa do país de Gales.

As relações com seus empregadores eram muitas vezes tensas, no entanto. Eles se opuseram às férias e ausências de um mês com a milícia de Worcestershire (da qual ele derivava o posto que invariavelmente usava). Comerciantes e vizinhos na Pulteney Street, onde ele morava, eram regularmente mordidos pelos cervos escoceses que ele criava. Em Exposed, um relato recente das atividades de Davis em Bath, Doc Watson descreve como Davis enviou um cão ofensor para fora do condado, em vez de submeter-se a uma ordem judicial para que ele fosse descartado.

No que diz respeito à escavação, seu zelo foi acompanhado por uma quase cômica falta de elegância em suas relações com o conselho da cidade.

Dicas sobre as glórias que estavam nas ruas de Bath foram dadas durante o século XVIII. Em 1727, o trabalho em um novo esgoto desenterrou a cabeça de ouro de Minerva, que já fazia parte da estátua do templo.

Vinte e oito anos depois, parte dos antigos prédios monásticos conhecidos como Casa do Abade foi derrubada, para dar lugar ao banho do duque de Kingston; enquanto os trabalhadores cavavam o pé, atravessavam um cemitério saxão e alcançavam um pequeno banho no extremo leste do complexo balnear romano.

Esse banho, que ficava em ângulo reto com a piscina principal, foi gravado pelo político e médico irlandês Charles Lucas, que havia usado uma ausência no país após uma eleição controversa em Dublin para visitar os spas do continente; sua observação do que ficou conhecido como banho de Lucas apareceu em seu ensaio sobre as águas (1756). O artista William Hoare desenhou uma perspectiva que agora está no Museu Britânico.

Obras de 1790, na Pump Room de Thomas Baldwin, trouxeram à luz uma capital coríntia e cerca de 70 outros fragmentos, belamente publicados por Samuel Lysons na Reliquae Britannico Romanae (1813).

Escavações anteriores não puderam, no entanto, ser levadas adiante devido ao fluxo da primavera. "A inundação de água quente", escreveu Davis para a Sociedade Arqueológica de Bristol e Gloucestershire (Transactions, 1883-1884), "não tinha ralo para transportá-la".

Ao reabrir o esgoto romano, Davis permitiu a descoberta do grande salão no centro dos banhos. Medindo 111 pés por 68 pés 6 polegadas, ele poderia descrevê-lo como "tendo sido completamente aberto". Partes do cofre original, feitas de caixas ocas de tijolo, cobertas com concreto e telhas pesadas, foram encontradas e preservadas.

Após uma descrição cuidadosa dessas e outras descobertas, Davis conclui que os "romanos deixaram para trás em Bath um palácio de saúde e luxo inigualáveis, exceto na Itália".

Surgiu então a questão de como incorporar as ruínas no tecido da cidade. Eles tiveram que ser celebrados e exibidos - de uma maneira que daria um olho roxo a Harrogate do século XIX. O banho principal, aberto ao céu, já fora coberto; seria coberto novamente e uma extensão para a Sala de Bombas da Geórgia criada para shows, após a demolição de casas perto da abadia.

Davis foi obrigado a elaborar as especificações para uma competição, mas ficou furioso com o pedido. Embora tenha oferecido uma taxa, que ele recusou inicialmente, ele achava que estava muito abaixo da dignidade de um arquiteto da cidade, particularmente um que esperava projetar o edifício. Como era, sua posição o impedia de entrar. O concurso foi lançado em abril de 1893, após o qual 14 arquitetos pagaram as £ 2 necessárias para participar.

No final do ano, o arquiteto Alfred Waterhouse veio de Londres para julgar as entradas anônimas, cada uma identificada por uma letra do alfabeto. Ele encontrou a favor de K, com O como vice-campeão. No entanto, como poderia acontecer nas competições, o comitê do conselho anulou o resultado: o vencedor agora era O. Mas quem era o arquiteto ">

O envelope com o nome do vencedor foi aberto em uma reunião pública lotada do conselho completo. Tão perto quanto Bath chega ao pandemônio se seguiu quando foi encontrado vazio.

Uma explicação ridícula acabou surgindo: Davis havia colaborado com um praticante de baixo calcanhar da Ilha de Wight, chamado Robert Broughton. Hábil como desenhista e perspectivista, Broughton precisava de dinheiro para sua crescente família. A escala e o pagamento da taxa quase fizeram com que os colaboradores desistissem, mas conseguiram concluir sua inscrição e se encontraram, tarde da noite, na véspera do prazo, em um escritório emprestado pelo chefe da estação na Estação Waterloo. Eles não puderam ficar e, quando se separaram, Davis colocou seu cartão de visita no envelope fatal. No entanto, o cartão, como ele percebeu depois, caiu no chão. Ele viu lá; ele assumiu que havia retirado dois.

O esforço de Davis foi dispensado e K restabelecido. K foi considerado Brydon, um amigo do artista francês James Tissot, para quem ele construiu um estúdio e um castelo. Mais tarde, ele criou os Novos Prédios do Governo na junção de Whitehall e Parliament Square. Como a The Architectural Review descreveu em sua morte em 1901, ele já havia projetado uma extensão sul da prefeitura de Baldwin como a primeira fase dos prédios municipais.

Os puristas da Geórgia podem lamentar que a delicada prefeitura tenha sido dominada por essas adições, mas as necessidades de Bath cresceram desde o século XVIII. Assim como a prefeitura e o tribunal de sessões fornecido por Baldwin, ele precisava de uma câmara do conselho, mais escritórios, um tribunal de polícia e uma sala de monumento (ao sul), além de uma galeria de arte e biblioteca (ao norte).

Brydon preservou o que pôde. Embora ele tenha dado à prefeitura, agora a peça central da composição, uma cúpula, ele subjugou seus instintos neobarrocos; as torres que coroam suas asas foram elogiadas por sua discrição pela The Architectural Review. A elevação curva da ala sul, com seu friso escultórico de George Lawson, é particularmente bem-sucedida.

No final, não havia dinheiro suficiente para Brydon saltar no banho romano. Permanece aberto. No entanto, ele criou uma colunata, encimada por três lados com um conjunto de estátuas de Lawson, representando Caesars e generais; o quarto lado se eleva mais alto, com uma parede de janelas dioclecianas do tipo vista nos banhos de Roma. Atrás desse muro havia uma sala de concertos ou passeio romano, cujo corredor era dedicado a um museu. Isso será familiar para os visitantes dos Banhos - agora mais imaginativamente exibidos e intensamente visitados do que jamais poderia ter sido previsto na década de 1890 - como o salão de recepção onde fica a bilheteria.

O pobre Davis fora humilhado. Alguns dizem que ele se vingou construindo o Empire Hotel, próximo ao prédio municipal de Brydon e descrito por Pevsner como uma "monstruosidade e uma peça inacreditável de arquitetura pomposa". No espírito de seu arquiteto, o edifício se sustenta por pura autoconfiança. É isso, e não qualquer edifício georgiano, que forma o primeiro grande edifício visto pelos visitantes de Bath quando entram na cidade a partir da estação ferroviária.


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